Beyond the Uniform

Catalyst Program, The Museum of Modern Art. Photo: Beatriz Meseguer/onwhitewall.com. © 2020 The Museum of Modern Art, New York

Chris Ofili. The Holy Virgin Mary. 1996 821

Acrylic, oil, polyester resin, paper collage, glitter, map pins, and elephant dung on canvas, 96 × 72" (243.8 × 182.8 cm). Gift of Steven and Alexandra Cohen

Security Officer, Chet Gold: Hey, my name is Chet Gold. I work here at the MoMA, in security. We're going to be talking about Chris Ofili's, The Holy Virgin Mary, and the experience that I had when it first came out.

SFX: Music

Chet Gold: I was born and raised in the Bronx. This controversy happened probably right when I was graduating junior high school and going to high school. And there was huge controversy that the name was the Holy Virgin Mary. And it was associated with a clearly African person. And also that it had elephant dung in the painting, and propping the painting up. It's funny, I don't remember any, issues with the pornography. Can you see it?

Artist, Chemi Rosado-Seijo: (Laughs in shock)

Chet Gold: There's a lot of gluteus maximus.

Chemi Rosado-Seijo: All over the place. Yeah, even I've been not even noticing. Wow.

Chet Gold: Right? So, so that was, that's, that.

Chemi Rosado-Seijo: I was blind by the media, too.

Chet Gold: Right, right. But the controversy was about how this piece of artwork was against the idea of what the Holy Virgin Mary was to Catholics and Giuliani in the city at the time.

Chemi Rosado-Seijo: That’s Rudy Giuliani, the mayor of the city from ‘94 to 2001.

Chet Gold: I'm sure there were, at least over a hundred articles talking about this, and so much press. It was a wild time. In art history, in New York history. This painting marked a moment. I really admire his work. His work kinda, the shiny brings you in.

Chemi Rosado-Seijo: Yeah, yeah, yeah.

Chet Gold: And then it gets real deep, real quick. You know? His stuff has that glitter. The colors are lush, and then once you get on it, there's a whole ‘nother feeling.

Chemi Rosado-Seijo: Like layer?

Chet Gold: Yeah, I really remember this time as, Whoa, like art could really shake it up. Shake up this place. And it's funny because through listening to raps, I knew Giuliani wasn't really for the black community. And then this comes out. It's like, okay, clearly it shows today that he's been consistent in his ridiculousness. And, and the greatest part about it was that I learned about it through art. I learned about politics through art.

Oficial de seguridad, Chet Gold: ¡Hey! Me llamo Chet Gold, trabajo aquí en el MoMA, en Seguridad. Vamos a hablar de Chris Ofili y su La Santísima Virgen María, y de la experiencia que tuve la primera vez que se expuso.

Yo nací y me crié en el Bronx. Esta polémica sucedió probablemente justo cuando me gradué de secundaria e iba a pasar a bachillerato. Y hubo una gran controversia sobre que el nombre fuera La Santísima Virgen María. Y la obra se asoció a una persona claramente africana. Y también el hecho de que había excrementos de elefante en la pintura. Y la colocación del cuadro. Es gracioso, no recuerdo que hubiera ningún problema con la pornografía. ¿Lo puedes ver?

Artista, Chemi Rosado-Seijo: (Ríe sorprendido)

Chet Gold: Hay muchos gluteus maximus.

Chemi Rosado-Seijo: Por todas partes. Sí, ni siquiera yo me había dado cuenta. ¡Vaya!

Chet Gold: ¿Verdad? Así que eso fue, eso es.

Chemi Rosado-Seijo: A mí también me cegaron los medios de comunicación.

Chet Gold: Sí, sí. Pero la polémica surgió por cómo esta obra de arte iba en contra de la idea de lo que la Santa Virgen María representaba para los católicos y para Giuliani en la ciudad en ese momento.

Chemi Rosado-Seijo: Hablas de Rudy Giuliani, alcalde de la ciudad entre el año 94 y el 2001.

Chet Gold: Estoy seguro de que hubo por lo menos más de cien artículos sobre el asunto y un montón de prensa. Fue una época salvaje para la historia del arte, para la historia de Nueva York. Esta pintura marcó un momento. Admiro mucho su trabajo. Es como si su trabajo... el brillo te atrapa.

Chemi Rosado-Seijo: Sí, sí.

Chet Gold: Y luego se vuelve muy profundo muy rápido. ¿Sabes? Todas sus cosas tienen ese brillo. Los colores son exuberantes y una vez que te has metido dentro sientes un montón de sensaciones distintas.

Chemi Rosado-Seijo: ¿Como capa?

Chet Gold: Sí, realmente me acuerdo de este momento como, ¡vaya!, el arte también puede provocar una sacudida. Sacudir este lugar. Y es gracioso porque escuchando raps, me enteré de que Giuliani no estaba realmente a favor de la comunidad negra. Y luego aparece esto. Es como, vale, hoy queda claro que ha sido consistente en su ridiculez. Y lo más importante es que lo aprendí a través del arte. Aprendí sobre política a través del arte.

0:00