Beyond the Uniform

Catalyst Program, The Museum of Modern Art. Photo: Beatriz Meseguer/onwhitewall.com. © 2020 The Museum of Modern Art, New York

Vincent van Gogh. Portrait of Joseph Roulin. 1889 824

Oil on canvas, 25 3/8 x 21 3/4" (64.4 x 55.2 cm). Gift of Mr. and Mrs. William A. M. Burden, Mr. and Mrs. Paul Rosenberg, Nelson A. Rockefeller, Mr. and Mrs. Armand P. Bartos, The Sidney and Harriet Janis Collection, Mr. and Mrs. Werner E. Josten, and Loula D. Lasker Bequest (all by exchange)

Security Officer, José Colon: My name is José Colon. I work for The Museum of Modern Art Security Department. We're here in front of Joseph Roulin, the Postman by Vincent Van Gogh. It's a portrait of one of his friends. Vincent had a hard time making friends. You know, he always wanted to be a portraitist artist, but no one would sit for Vincent. You know, most people say "everybody wants a Van Gogh, but nobody wants Van Gogh," you know?

The postman, he met him at the station where he sent letters to his brother Theo. They both had leftist ideas so they got this relationship going. And in this, you could see the kind of high key colors, the jacket with the strong lines. It’s looking back at Japanese prints with the flowers because he was also fascinated by Japanese prints at the time. When he painted this, it wasn't like preparatory sketches, like he drew with a pen or you know - he just went in...

Artist, Chemi Rosado-Seijo: So this is straightforward?

José Colon: This is straightforward with the paint and he's like, just have a minute, sit down for me. He had a way of taking portraiture from, something that was usually only like rich people can do it. And, you know, he's taken it down to a level of “Hey, my neighbor can be this.”

This guy has got an awesome beard. Like the swirls of Starry Night. The ruddiness of his cheeks kind of denote like they were drinking buddies. This guy was like a heavy drinker. And then when Vincent had like this kinda crazy episode, he would write letters to Theo, "Hey, your brother's fine. I'm taking care of him –

Chemi Rosado-Seijo: The postman.

José Colon: Yeah, the postman. When you talk to people today, they don't write letters anymore. When I was in the military and letters was one of the most important things you waited for. If you're under way for six months, you're waiting for that letter. The Postman reminds me of that, and I always treasure it.

It's always about emotions and feelings. You know, what was he thinking about the postman at the time, and what were they talking about? Did they just finish having a drink? I mean, for all we know, he could have been painting him at a cafe, having wine, you know. But what a relationship they had!

Oficial de seguridad, José Colón: Mi nombre es José Colón. Trabajo en el departamento de Seguridad del Museo de Arte Moderno. Estamos aquí frente al Retrato del cartero Joseph Roulin de Vincent Van Gogh. Es un retrato de uno de sus amigos. A Vincent le costaba hacer amigos. Siempre quiso ser artista retratista pero nadie posaba para Vincent. Ya sabes, la mayoría de la gente dice "todo el mundo quiere un Van Gogh pero nadie quiere a Van Gogh", ¿sabes?

Al cartero lo conoció en la estación desde donde enviaba cartas a su hermano Theo. Ambos tenían ideas de izquierda, así que empezaron a tratarse. Y en esta obra podemos ver el tipo de colores chillones, la chaqueta con las líneas fuertes. Está haciendo referencia a los estampados japoneses con las flores porque también le fascinaban los estampados japoneses en aquella época. Cuando pintó este cuadro no hizo un boceto preparatorio como cuando dibujaba con un bolígrafo, ya sabes, simplemente se lanzó.

Artista, Chemi Rosado-Seijo: ¿Así que es directo?

José Colón: Es directo con la pintura. Es, como, "quédate un minuto, siéntate un rato conmigo". Tenía el don de hacer retratos, algo que normalmente solo era para los ricos. Y lo llevó a un nivel de "Oye, este puede ser mi vecino".

Este tipo tiene una barba impresionante. Como los remolinos de La noche estrellada. El rojo de sus mejillas denota como si fueran amigos de tragos. Este tipo tomaba mucho. Y cuando Vincent tenía un episodio loco, le escribía cartas a Theo del tipo: "Oye, tu hermano está bien. Yo le estoy cuidando...:

Chemi Rosado-Seijo: El cartero

José Colón: Sí, el cartero. Cuando hablas con la gente hoy, ves que ya no escriben cartas. Cuando yo estaba en el ejército las cartas eran una de las cosas más importantes que esperabas. Cuando llevas seis meses fuera, estás esperando esa carta. El cartero me recuerda a eso y siempre lo atesoro.

Todo es siempre sobre emociones y sentimientos. ¿Qué pensaba él del cartero en ese momento y de qué estaban hablando? ¿Acababan justo de tomar un trago? Quiero decir, por lo que sabemos, que él podría perfectamente haberlo pintado en un café, tomando vino. ¡Pero qué relación tenían!

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